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Caffè sintetico: risposta sostenibile nel settore alimentare

L’emergenza ambientale globale sta spingendo le aziende a ripensare la produzione di alcuni cibi e bevande, cercando alternative più sostenibili. Un esempio è il caffè sintetico, una bevanda che imita il sapore del caffè tradizionale ma viene prodotta in laboratorio da cellule vegetali e dunque risulta sostenibile per l’ambiente.

L’idea è del VTT Technical Research Centre, un centro di ricerca finlandese. I ricercatori hanno coltivato cellule vegetali da un campione di pianta di caffè, trasferendole poi in bioreattori per generare biomassa. La biomassa viene tostata e il risultato, secondo gli esperti, ha un sapore simile al caffè classico, con un margine di miglioramento.

Il caffè sintetico non si propone come un sostituto del caffè “vero”, ma come un’alternativa sostenibile.

L’enorme richiesta di caffè richiede sempre più terreni coltivabili, alimentando la deforestazione, soprattutto nelle foreste pluviali. Con la crescente domanda e le numerose sfide di sostenibilità riguardanti la tradizionale agricoltura del caffè, esiste un urgente bisogno di metodi alternativi di produzione del caffè.

Per ovviare a questa problematica, il VTT è intervenuto tramite la creazione del caffè sostenibile.

Il lavoro è iniziato avviando colture cellulari di caffè, stabilendo le rispettive linee cellulari in laboratorio e trasferendole in bioreattori per iniziare a produrre biomassa. Dopo l’analisi della biomassa, è stato sviluppato un processo di tostatura e il nuovo caffè è stato infine valutato dal panel sensoriale addestrato di VTT.

L’intera procedura per produrre il caffè sostenibile ha richiesto il contributo di diverse discipline ed esperti nei campi della biotecnologia vegetale, della chimica e della scienza alimentare.
“In termini di odore e gusto, il nostro gruppo sensoriale qualificato e l’esame analitico hanno riscontrato che il profilo della miscela presenta somiglianze con il normale caffè. Tuttavia, la preparazione del caffè è un’arte e implica un’ottimizzazione iterativa sotto la supervisione di specialisti con attrezzature dedicate. Il nostro lavoro costituisce la base per tale lavoro”, afferma Rischer, secondo quanto riportato dall’articolo del VTT.

Il caffè prodotto in laboratorio: ancora in fase sperimentale

Attualmente tutto il materiale a base di caffè prodotto in condizioni di laboratorio è ancora in fase sperimentale e richiederebbe l’approvazione normativa da parte della FDA per essere commercializzato e venduto ai consumatori negli Stati Uniti. In Europa, il caffè coltivato in laboratorio dovrebbe prima essere approvato come Novel Food prima di essere commercializzato.

Ci sono dunque buone prospettive per il futuro di questa scoperta.

“L’esperienza di bere la primissima tazzina è stata emozionante. Stimo che ci manchino solo quattro anni per aumentare la produzione e ottenere l’approvazione normativa. La coltivazione di cellule vegetali richiede competenze specifiche quando è il momento di ridimensionare e ottimizzare il processo. La lavorazione a valle e la formulazione del prodotto insieme all’approvazione normativa e all’introduzione sul mercato sono ulteriori passi verso un prodotto commerciale. Detto questo, ora abbiamo dimostrato che il caffè coltivato in laboratorio può essere una realtà”, afferma Rischer.

Dati sulla produzione, consumo e danni ambientali del caffè

  • Il consumo globale di caffè è di circa 10 miliardi di kg all’anno.
  • La produzione di caffè convenzionale richiede circa 15.000 litri di acqua per kg di caffè.
  • La deforestazione per la produzione di caffè è responsabile di circa il 20% delle emissioni di gas serra del settore agricolo.

Il caffè sostenibile: impatto positivo, ma ha ancora delle sfide da affrontare

Il caffè sintetico potrebbe avere un impatto positivo in futuro per quanto riguarda la riduzione del consumo di acqua (circa il 98% in meno) e terra, protezione delle foreste pluviali e miglioramento delle condizioni lavorative degli agricoltori. Tuttavia ci sono ancora degli ostacoli da superare come: il costo elevato, il sapore e la consistenza che vanno migliorati e l’approvazione della normativa.

Il progetto si collega agli obiettivi di ricerca strategica di VTT per risolvere le più grandi sfide del mondo. L’agricoltura cellulare è una delle strade verso una produzione alimentare più sostenibile.

“Il vero impatto di questo lavoro scientifico si avrà attraverso le aziende disposte a ripensare la produzione degli ingredienti alimentari e a iniziare a promuovere applicazioni commerciali. VTT collabora e supporta grandi e piccole imprese nell’adottare opportunità nello sviluppo dei loro prodotti. In definitiva, tutti gli sforzi dovrebbero portare a un’alimentazione più sostenibile e sana a beneficio del consumatore e del pianeta”, conclude Rischer.

Il caffè sintetico è ancora agli inizi, ma ha il potenziale per rivoluzionare l’industria del caffè. Se si riusciranno a superare le sfide attuali, potrebbe diventare un’alternativa sostenibile a quello “vero”.

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